Kuva: Bildbyrån

Jalkapallon EM-kisat ovat edenneet siihen pisteeseen, että turnauksen 24 vain kahdeksan on jäljellä. Panokset ja ottelut kovenevat kierros kierrokselta, ja tässä kohtaa kyydissä on mukana vain joukkueita, jotka kaikki ovat asettaneet tavoitteekseen vain ja ainoastaan Euroopan mestaruuden.

Italia on noussut yllättäjästä mestarisuosikiksi

Italia on noussut todella vakuuttavilla esityksillään aivan Belgian kantaan kisojen suurimpana mestarisuosikkina. Ilman suuri odotuksia turnaukseen lähtenyt Roberto Mancinin ryhmä on yllättänyt kaikki ja pelannut jopa koko turnauksen parasta jalkapalloa. Neljännesvälierä Itävaltaa vastaan oli kenties kisojen heikoin esitys tähän asti, mutta nuorentunut Gli Azzurri osoitti, että se pystyy kairaamaan tuloksia niistäkin otteluista, joita se ei täysin dominoi.

Joukkue pelaa modernia, Italian maajoukkueelle poikkeuksellista jalkapalloa, joka perustuu aktiiviseen pallonliikutteluun ja aggressiiviseen prässiin. Puolustamisesta joukkue ei ole silti tinkinyt – Mancinin ryhmä piti ennen Itävallan jatkoaikamaalia maalinsa puhtaana pidempään kuin yksikään Italian maajoukkue koskaan aikaisemmin.

Italialla on käsissään nuori pelaajarunko, jonka tähtihetket lienevät vasta tulevaisuudessa. Mahtavaa jalkapalloa pelaava ryhmä saattaa kuitenkin marssia päätyyn asti jo tänä kesänä.

Belgian tilaisuus on nyt tai ei koskaan

Euroopan mestaruutta jahtaava Belgia osoitti omassa neljännesvälierissään, että se on todella kypsynyt joukkueena ja on lopulta valmis voittamaan mestaruuksia. Joukkueen peliesitys oli kaikkea muuta kuin mieltä ylentävä, eikä Belgian hyökkäyspeli käynnistynyt missään vaiheessa ottelua, mutta niin vain joukkue voitti Portugalin puolustamalla kurinalaisesti ja pitämällä ottelun maalipaikat vähissä.

Turnausmuotoisissa kilpailuissa mestaruuksia voitetaan vain harvoin hyökkäämällä. Belgian vaarallisuus tunnetaan ympäri maailmaa, mutta päätyyn asti mennäkseen joukkue tarvitsee myös pitävän puolustuksen sekä henkistä kovuutta kääntää tiukkoja pelejä edukseen heikommallakin esityksellä.

Puolivälierässä Belgia kohtaa kuitenkin kisojen mahdollisesti kovimman haasteen, kun se saa vastaansa huippuvireisen Italian. Jos maa selvittää tiensä välieriin, saattaa viimeisinkin henkinen lukko olla murrettu ja tie mestaruuteen avattu.

Italia – Belgia kohtaavat Münchenissa 2.7. klo 22:00.