Kuva: Bildbyrån

Italia eteni jalkapallon EM-kisojen välieriin voittamalla tiivistunnelmaisessa ottelussa Belgian 2-1. Italia otti pelin virtauksen haltuunsa heti alusta lähtien ja osoitti, kuinka kovasta joukkueesta on tällä hetkellä kyse. Toisella puoliajalla Italia näytti omaavansa myös vanhat italialaiset arvot ja hyydytti Belgian kirivaiheen täysin järkevällä ja tiiviillä puolustamisella.

Uusiutunut ja pirteä Italia otti komennon heti alusta

Ottelu sai vauhdikkaan alun, ja tilanteita nähtiin heti alusta asti molemmissa päissä kenttää. Belgia haki aktiivisesti Romelu Lukakua Italian topparien välistä, kun taas Italia iski nopeasti ja terävästi vastaan lyhyillä syöttökombinaatioilla.

Italia oli siirtyä ottelussa 1-0 johtoon jo 13 minuutin pelin jälkeen. Lorenzo Insigne lähetti oikealta laidalta loistavan vapaapotkun kohti Belgian maalia. Palloon oli menossa useampikin Italian pelaaja, mutta ensimmäisenä siihen pääsi Leonardo Bonucci, joka siirsi sen Thibaut Courtois’n vartioiman maalin alakulmaan. Maali kuitenkin hylättiin, sillä paitsiossa ollut Giorgio Chiellini vaikutti vapaapotkussa pelin kulkuun.

Puoliajan puolessavälissä Belgia sai tilaisuuden nopeaan vastahyökkäykseen, jonka joukkue myös ahnaasti käytti. Kevin De Bruyne lähti röyhkeästi haastamaan Italian puolustusta ja saikin pelattua vasemman jalkansa vapaaksi. Italian maalilla Gianluigi Donnarumma torjui kuitenkin mahtavasti tulisen laukauksen.

Hetkeä myöhemmin Belgia hyödynsi jälleen mahdollisuutensa nopeaan vastahyökkäykseen. De Bruynen loistava yksilösuoritus vapautti Lukakun vauhtiin, mutta jälleen Donnarumma venyi upeaan paraatipelastukseen.

Ottelu jatkui vauhdikkaana, ja seuraavaksi oli Frederico Chiesan vuoro iskeä. Italian laituri pääsi kahteen kertaan leikkaamaan Belgian boksin sisälle, mutta molemmilla kerroilla Toby Alderweireld ehti laukauksen eteen eikä valmista syntynyt.

Puolen tunnin kohdalla kuitenkin helähti. Italian mahtava prässi tuotti jälleen tulosta ja joukkue onnistui riistämään pallon aivan Belgian kuudentoista-alueen tuntumassa. Lopulta pallo päätyi usean pelaajan yhteistyön jälkeen Marco Verrattille, joka lähetti Nicoló Barellan nokikkain Courtois’n kanssa. Keskikenttäpelaaja ei epäonnistunut, ja Italia siirtyi johtoon.

Hetki ennen taukoa Italia oli lähellä lisätä johtoaan. Pitkä pystysyöttö löysi vasemmalta laidalta Leonardo Spinazzolan, joka puolestaan löysi maalin edestä vapaaksi jääneen Ciro Immobilen. Lazion hyökkääjän haltuunotto kuitenkin epäonnistui hieman ja Belgian puolustus ehti hätiin ennen kuin Immobile ehti Belgiaa rokottaa.

Minuutti myöhemmin lukemat taululla kuitenkin muuttuivat. Insigne voitti oman yksi vastaan yksi -taistelunsa Belgian Yuri Tielemansia vastaan ja sai luvattoman paljon tilaa Belgian puolustuksen edessä. Kahdestakymmenestä metristä Napolin hyökkääjä ei epäonnistu, vaan komea ja kierteinen laukaus ohitti vastustamattomasti Courtois’n.

Tämä ei kuitenkaan jäänyt ensimmäisen puoliajan viimeiseksi maaliksi. Jérémy Doku haastoi omalla laidallaan Giovanni di Lorenzon, joka joutui Belgian hyökkääjää rikkomaan. Seurauksena tilanteesta tuomittiin melko helpon oloinen rangaistuspotku, josta Lukaku kavensi lukemiksi 1-2.

Ensimmäinen puoliaika oli lopulta melko selvää Italian hallintaa ja Gli Azzurri määräsi selkeästi pelin kulun. Mitä pidemmälle puoliaika eteni, sitä selvemmin italialaiset pelin virtausta hallintaansa ottivat.

Italia osoitti, että se osaa edelleen myös hyydyttää vastustajan

Toinen puoliaika alkoi hieman varovaisempana kuin ensimmäinen. Kumpikin joukkue hieman katseli, kuinka toinen tähän puoliaikaan tulisi tähän ottelun puoliskoon suhtautumaan. Puoliajan ensimmäinen paikka aukeni jälleen Dokun hyvän haaston kautta, kun belgialaishyökkääjä tuli sisään Italian boksiin vasemmalta laidalta. Donnarumma kuitenkin katkaisi matalan keskityksen.

Myös Belgian seuraava paikka tuli Dokun aloittamana. Laitahyökkääjä eteni tyhjään tilaan Italian puolustuksen oikealla laidalla ja vapautti De Bruynen pystyjuoksuun. Manchester Cityn pelintekijä löysi täydellisellä syötöllä Lukakun, jolla oli jo tyhjä maali edessään, mutta Spinazzola ehti viime hetkellä laukauksen eteen ja pelasti varman maalin.

Spinazzola oli itse luomassa Italian seuraavaa maalipaikkaa. Laitapuolustaja käynnisti itse Italian hyökkäyksen, jatkoi pystyjuoksunsa aina Belgian boksiin asti ja saikin Insignen mahtavan pystysyötön linjalleen. Laukaus kuitenkin suuntautui ohi Belgian maalin.

Hetkeä myöhemmin Insigne uhitteli itse Belgian maalia. Kahdestakymmenestä metristä lähtenyt laukaus pysähtyi kuitenkin tällä kertaa Courtois’n hanskoihin.

Seuraavaksi tuli taas Belgia. Jälleen Doku voitti oman kaksinkamppailunsa ja onnistui pelaamaan Dries Mertensin vapaaksi Italian puolustuksen eteen. Mertens löysi syötöllään Nacer Chadlin, jonka nostosta maalin eteen Lukaku puski vain hieman ohi.

Vartti ennen varsinaisen peliajan loppua Italia sai pahinta mahdollista jobinpostia, kun ottelun paras pelaaja Spinazzola joutui jättämään kentän loukkaantumisen vuoksi. Laitapuolustajan jalka petti kesken spurtin ja todella pettynyt pelaaja jouduttiin lopulta kantamaan kentältä pois paareilla.

Tämän jälkeen Doku jatkoi hienoja otteitaan. Laituri haastoi useamman Italian puolustajan ja nousi upeasti vapaaseen tilaan Italian boksin rajalle. Viuhuva laukaus karkasi kuitenkin Italian maalin yli.

Belgia jahtasi kipeästi tasoitusmaalia ottelun loppuhetkillä, mutta aivan paraatipaikoille maa ei meinannut päästä. Italia kulutti järkevästi – ja Belgian kannalta turhauttavasti – sekunteja kellosta pois ja piti ottelun rikkonaisena viimeisillä minuuteilla.

Aivan ottelun lopussa Belgia pääsi vielä Dokun yksilösuorituksen avulla hyökkäämään vaarallisesti kohti Donnarumman maalia, mutta Chiellini onnistui purkamaan tilanteen kulmaksi.

Kaiken kaikkiaan Italia hyydytti Belgian kirivaiheen aivan totaalisesti ja piti 32 otteluun venyneen tappiottoman putkensa katkeamattomana.