Kuva: Bildbyrån

Huuhkajat hävisivät myöhään maanantai-iltana miesten jalkapallon EM-kisojen lohkovaiheen viimeisen ottelunsa maailmanrankingin ykkösmaata Belgiaa vastaan 2-0. Suomi taisteli pitkään urhoollisesti ja piti Belgian hienosti pois vaarallisimmilta maalipaikoilta. Markku Kanervan miehistö oli selvästi lähtenyt otteluun hakemaan maalitonta tasapeliä, joka olisi siivittänyt joukkueen pudotuspeleihin. Vartti ennen varsinaisen pelin loppua Belgia kuitenkin osui onnekkaasti kulmapotkusta. Maalin jälkeen Huuhkajat joutuivat avaamaan pelaamistaan, ja Belgia pääsi rokottamaan uudestaan.

Suomella on edelleen mahdollisuus pudotuspeleihin parhaiden lohkokolmosten joukossa. Tämä kuitenkin vaatisi sen, että vähintään kahdessa muussa lohkossa lohkokolmoset eivät yltäisi kolmeen pisteeseen, tai jäisivät maalierossa Suomea enemmän pakkaselle. Loput lohkot pelataan loppuun tiistaina ja keskiviikkona.

Ensimmäinen puoliaika sujui Suomen suunnitelman mukaan

Suomen avauskokoonpano Belgiaa vastaan oli odotettu. Tim Sparv palasi takaisin keskikentän pohjalle Rasmus Schüllerin tilalle, mutta muuten jatkettiin samalla kokoonpanolle kuin edellisessä ottelussa Venäjää vastaan.

Ottelu alkoi melko varovaisesti molemmin puolin. Belgia piti palloa ja sai pelattua sen pariin otteeseen hyvin Suomen boksiin Romelu Lukakulle, mutta todellisia vaaranpaikkoja ei ensimmäisen kymmenen minuutin aikana nähty.

Kympin jälkeen Huuhkajat pääsivät paremmin peliin mukaan ja saivat myös omaa pallollista peliään käynnistettyä. Etenkin Jere Urosen laitaa pystyttiin hyödyntämään hienosti vastahyökkäyksissä. Kertaalleen Uronen löysi jo Teemu Pukin Belgian kuudentoista-alueen sisältä, mutta kotkalainen ei saanut tilanteesta vetoa aikaiseksi.

Puoliajan puoleenväliin tultaessa Belgia kuitenkin otti pelistä yhä enemmän otetta. Pallo pysyi Punaisten paholaisten hallussa ja Suomen paikat rajoittuivat lähinnä epätoivoisiin pitkiin palloihin.

Kahteen kertaan Belgia pääsi etenemään vauhdilla kohti Lukas Hradeckýn vartioimaa maalia – ensin Urosen virheen seurauksena, sitten Kevin De Bruynen hienon soolojuoksun myötä. Suomen puolustuksesta löytyi kuitenkin miehiä ratkaisevien syöttöjen eteen avain viime hetkellä, ensin Joona Toivion, sitten Paulus Arajuuren muodossa.

Mitä pidemmälle puoliaika eteni, sitä selvemmäksi pelin kuva kävi. Suomi antoi Belgian pitää palloa ja pyörittää peliä, mutta piti linjat omalla alueellaan tiiviinä ja pakotti Belgia pysymään puolustusmuodon ulkopuolella. Yksi huippupaikka kuitenkin loppuminuuteille vielä saatiin.

Jérémy Doku voitti Jukka Raitalan Huuhkajien vasemmalla laidalla ja pääsi laukomaan terävästi Suomen boksin kulmasta. Hradecký kuitenkin venyi jälleen upeaan, mahdollisesti pisteen pelastavaan torjuntaan.

Toinen puoliaika alkoi hyvin, mutta repesi lopulta

Toinen puoliaika jatkui tutulla kaavalla. Belgia piti palloa, ja Suomi yritti pitää sen pallonhallinnan vaarattomana pitämällä linjat tiiviinä omalla alueellaan. Pelissä oli kuitenkin vauhtia, ja pariin otteeseen Belgia pääsi tulemaan kohti Hradeckýn maalia pelottavan kovalla vauhdilla sen jälkeen, kun Huuhkajat olivat yrittäneet pitää palloa hyökkäysalueella.

Reilun kympin jälkeen Belgia sai jakson siihen asti parhaan paikkansa. Huuhkajien puolustus nukkui täysin, ja De Bruyne löysi oivaltavalla kulmapotkulla Eden Hazardin Suomen boksista. Laiturin laukaus jäi kuitenkin pehmoiseksi, ja Hradeckýlla oli helppo työ napata pallo haltuunsa.

Tämän jälkeen Kanerva vaihtoi Sparvin pois kentältä. Kapteenin tilalle keskikentälle Schüller. Sparv oli pelannut hienon pelin, ja selvästi rauhoitti omalla tekemisellään koko muun puolustuslinjan tekemistä, mutta kapteenin pelikunto ei selvästikään kestä vielä täyttä ottelua.

Hetkeä myöhemmin Suomi iski ensimmäistä kertaa ottelussa. Pukki löydettiin pystypallolla Belgian puolustuksen selustasta. Norwichin hyökkääjä sai pelattua Joel Pohjanpalolle Belgian kuudentoista-alueen sisään. Pohjanpalo ei saanut vetoa aikaiseksi, mutta sai jatkettua pallon Glen Kamaralle, jonka laukaus kuitenkin otti kimmokkeen Belgian puolustuksesta ja oli lopulta helppo poimittava Thibaut Courtois’lle.

Tämän jälkeen Belgia kuitenkin iski. Ensin Hazard pääsi vapaaksi Suomen boksin sisällä, mutta Hradecký venyi jälleen kerran paraatiluokan torjuntaan. Muutamaa minuuttia myöhemmin Belgia mursi Suomen puolustusmuodon ensimmäistä kertaa Huuhkajien yli-innokkaan hyökkäämisen seurauksena. Seuranneesta hyökkäyksestä De Bruyne löysi upeasti Lukakun Suomen topparien välistä, ja Inter Milanin hyökkääjä iski pallon ensimmäistä kertaa Suomen maaliin. Huuhkajien onneksi maali kuitenkin hylättiin paitsiona videotarkastuksen jälkeen.

70. minuutilla Suomi vaihtoi mahtavan ottelun, mutta aivan väsyksissä olleen Urosen, sekä Pohjanpalon pois kentältä. Tilalle tulivat Nikolai Alho sekä Joni Kauko.

Kolmea minuuttia myöhemmin Belgia rankaisi. Joukkue sai kulmapotkun Schüllerin epäonnistuneen purun seurauksena. De Bruynen keskitys löysi maalin edustalta kaksinkamppailunsa voittaneen Thomas Vermaelenin, jonka pusku kimposi maalin kehikosta Hradeckýn käsiin ja siitä maaliin.

Huuhkajien hyökkäyspelaaminen piristyi heti maalin jälkeen. Kärkeen nostettu Robin Lod nosti omaa tasoaan merkittävästi, ja yhteispeli Pukin kanssa alkoi sujua aivan uudella tavalla. Ensin Lod pelasi Pukin puolittain läpi vasemmalta laidalta, mutta Belgian puolustus ehti vielä kotkalaisen laukauksen tielle. Hetkeä myöhemmin Lod pääsi itse kokeilemaan kuudentoista-alueen ulkopuolelta, mutta hieno laukaus karkasi hieman maalin yli.

Kesken Suomen vyörytyksen Belgia kuitenkin iski. Joukkue pääsi vastahyökkäykseen repaleista huuhkajapuolustusta vastaan. De Bruyne – Lukaku akseli toimi taas, kun Manchester Cityn pelintekijä löysi hyökkääjän Suomen boksista. Lukaku voitti kaksinkamppailussa Suomen Daniel O’Shaughnessyn sata-nolla ja upotti laukauksen Huuhkajien maalin alakulmaan.

Suomi ei enää viimeisen kymmenen minuutin aikana saanut aikaiseksi kunnon kiriä, vaan ainoat hyökkäykset olivat melko epätoivoisia harppuunahyökkäyksiä ilman selkeää ideaa.

Suomen ottelusuunnitelma toimi loistavasti niin kauan, kun peli pysyi maalittomana. Huuhkajat puolusti upeasti ja piti Belgian pois kaikkein vaarallisimmilta maalipaikoilta. Joukkueen taktiikkana oli selvästi hakea maaliton tasapeli, ja se oli jo lähellä onnistua. Onnekas pomppu kulmapotkusta kuitenkin vesitti Suomen ottelusuunnitelman, ja takaa-ajoasemaan joukkueen suurin vahvuus oli syöty. Huuhkajat joutuivat avaamaan peliään, ja avoimessa pelissä joukkueiden välinen tasoero näkyi selvästi.