Kuva: Rafal Rusek / Bildbyrån

Kööpenhaminasta Huuhkajat matkustavat takaisin Pietariin, jossa vastaan asettuu ensimmäisenä lohkon toinen kisaisäntä. Lähtökohtaisesti juuri Venäjä on se maa, joka Suomen pitää pystyä kaatamaan, jos se aikoo haaveilla paikasta neljännesvälierissä.

Venäjä onkin mahdollisesti koko lohkon mielenkiintoisin tapaus, sillä joukkueen peleissä saattaa tapahtua mitä vain.

Parhaimmillaan joukkue saattaa kaataa kenet tahansa, kuten jo vuoden 2018 MM-kisoissa nähtiin. Heikoimmillaan Venäjä saattaa kuitenkin romahtaa täysin ja lahjoittaa voiton täysin vastustajalle.

Venäjä pelasi hienot EM-karsinnat, voittaen Belgiaa vastaan pelattuja kahta ottelua lukuun ottamatta kaikki karsintalohkon pelinsä. Eroa toiseksi tulleeseen Skotlantiin kertyi lopulta yhdeksän pistettä. Seuraavana vuonna joukkue kuitenkin näytti toisen puolensa romahtamalla Uefa Nations Leaguen päätöskierroksella täysin Serbiaa vastaan ja kärsimällä 5-0 tappion.

Tänä vuonna maa nappasi MM-karsinnoissa voiton sekä Maltasta että Slovakiasta, mutta joutui nöyrtymään Slovakialle, jota moni piti ennakkoon joukkueista heikompana.

Venäjän pelaajamateriaali ei myöskään ole yhtä laaja kuin Tanskalla. Joukkueen terävin kärki on Artem Dzyuban ja Denis Cheryshevin johdolla todella kovatasoinen, mutta heidän jälkeensä taso laskee selvästi. Joukkueella ei myöskään ole sellaista maailmantähteä, joka voisi heikkoina hetkinä ottaa koko joukkueen reppuselkäänsä ja kääntää pelejä yksin.

Keskimäärin Venäjän peleissä tehdään hurja määrä maaleja. Jos Suomi kuitenkin onnistuu tyrehdyttämään joukkueen luovan hyökkäyspelaamisen, voivat venäläiset turhautua ja päästää Huuhkajat kuskin paikalle. Tämä tietäisi hyvää Suomen pudotuspelihaaveiden kannalta.