Englanti lähti hetkeksi aikaa mukaan hyökkäysiloitteluun, vain vetäytyäkseen takaisin vanhoihin ja unettaviin tapoihinsa. Myös tulos kuitenkin pysyi samana kuin aiemmin, sillä Gareth Southgaten suojatit voitti EM-välierässä Hollannin niukasti 2-1 ja etenivät sunnuntaina pelattavaan EM-kisojen finaaliin Espanjaa vastaan.

Gareth Southgate tuskin keräsi uusia ystäviä Hollantia vastaan pelatun EM-välierän jälkeen. Englanti näytti ensimmäisellä jaksolla paremmalta kuin kertaakaan aiemmin tässä turnauksessa ja dominoi Hollantia, yllättävää kyllä, näyttävällä hyökkäyspelillään. Tauolla Southgate kuitenkin teki muutoksia, joiden myötä peli taantui Englannille tuttuihin uomiin ja tarjosi katsojille lähinnä unilääkettä, mistä Englannin päävalmentajan kritisoijat saavat varmasti lisää vettä myllyihinsä.

Siitä Southgate kuitenkaan tuskin välittää, sillä inhorealistinen taktiikka tuotti jälleen toivotun tuloksen. Vaihdosta kentälle tullut Ollie Watkins ratkaisi 2-1 voiton Englannille joukkueen käytännössä ainoasta maalipaikasta toisella puoliajalla, kun lisäaika oli juuri pyörähtänyt käyntiin.

Ottelu sai sykähdyttävän alun, kun Xavi Simons päätti lainata sivun Lamine Yamalin pelikirjasta iskemällä upean soolomaalin. Hollannin 21-vuotias tähti riisti pallon upeasti Declan Ricelta, kuljetti terävästi Englannin rangaistusalueen rajalle ja lähetti mahtavan kierteisen laukauksen maalin yläkulmaan.

Reilut viisi minuuttia myöhemmin Englanti tuli kuitenkin tasoihin hieman kyseenalaisella tavalla. Harry Kane pääsi laukomaan volleyn, jota Denzel Dumfries tuli peittämään. Kane saattoi jalkansa laukauksen jälkeen päin Dumfriesin ojennettua raajaa ja sai siitä palkinnoksi todella halvan rangaistuspotkun. Kane ei jättänyt tilaisuuttaan käyttämättä, vaan upotti pilkun todella varmasti.

Vain hetkeä myöhemmin Kobbie Mainoon todella fiksu nousu tuotti loistopaikan Phil Fodenille, joka osoitti upeaa pallokontrollia ja onnistui jallittamaan sekä Virgil van Dijkin että Bart Verbruggenin. Dumfries ehti kuitenkin siivoamaan laukauksen aivan maaliviivan päältä.

Seuraavassa tilanteessa Dumfries oli taas keskiössä. Hollanti sai kulmapotkun ja Internazionalen laitapuolustaja nousi kaikkia muita korkeammalle. Ylärima kuitenkin pelasti Englannin. Hetkeä myöhemmin tolppa helähti toisessa päässä, kun turnauksen parasta otteluaan pelannut Foden sai hieman liikaa tilaa ja laukoi kahdestakymmenestäviidestä metristä painavasti.

Ottelun ensimmäinen puolituntinen oli uskomattoman viihdyttävää jalkapalloa, joka lähestulkoon mursi myytin siitä, ettei Southgaten Englanti pysty hyökkäämään uskottavasti. 34 minuutin jälkeen Hollanti kuitenkin koki lähes pahimman mahdollisen vastaiskun, kun joukkueen tähti Memphis Depay joutui jättämään kentän loukkaantumisen takia. Tämä kuitenkin tarjosi Ronald Koemanille mahdollisuuden tilkitä vuotavaa keskikenttäänsä yhdellä ylimääräisellä pelaajalla Joey Veermanin tullessa sisään.

Tauolla kumpikin joukkue teki merkittäviä muutoksia. Koeman vaihtoi sisään Wout Weghorstin ja tilkitsi omaa puolustustaan vaikeuttaakseen Englannin pelaamista. Southgate puolestaan heitti sisään Luke Shaw’n ja vaihtoi oman joukkueensa puolustusmuotoa, mikä myös passivoitti Englantia. Toisella jaksolla ottelun alussa nähty aloitteellinen Englanti olikin enää muisto vain.

Southgaten taktinen lähestymistapa ei aiheuta fanfaareja, mutta se toimi jälleen. Kumpikaan joukkue ei onnistunut toisella puoliajalla luomaan käytännössä minkäänlaisia maalipaikkoja lukuun ottamatta sattuman ja onnen kautta johti maalia pomppinutta Hollannin vapaapotkua, jonka Jordan Pickford kuitenkin poimi varmasti.

Aivan ottelun lopussa Englannin kärsivällisyys kuitenkin palkittiin. Kyle Walkerin todella niukka paitsio pelasti Hollannin vielä ensimmäisessä tilanteessa, mutta varsinaisen peliajan juuri tullessa täyteen vaihdosta kentälle tulleet Cole Palmer ja Watkins pelasivat hyvin yhteen, Stefan de Vrij puolusti Watkinsia hieman turhan löysästi ja Aston Villan maalitykki pääsi kääntymään ja ampumaan pallon senttimetrin tarkkuudella Hollannin maalin tolpan juureen.

Englanti kohtaa sunnuntaina klo 22:00 Berliinissä pelattavassa EM-finaalissa Espanjan.

Englanti – Hollanti 2-1 (1-1)

7′ Xavi Simons 0-1
18′ Harry Kane 1-1 (rp.)
90+1′ Ollie Watkins 2-1


Espanja - Englanti