Diogo Costa otti kolme torjuntaa ja piti käsittämättömästi nollapelin rankkarikisassa, kun Portugali kaatoi Slovenian ja eteni jalkapallon EM-kisojen puolivälieriin Ranskaa vastaan. Ottelu saattoi aloittaa uuden aikakauden Portugalin maajoukkueessa.

FRANKFURT, Saksa.

Frankfurt huokui jo aikaisin päivällä suuren urheilujuhlan tuntua. Huomattavasti äänekkäämmät ja näkyvämmät Slovenian kannattajat kokoontuivat jo hyvissä ajoin kaupungin keskustaan osoittamaan, että he ovat valmiita antamaan joukkueelleen täyden tuen.

Sama jatkui myös Waldstadionilla ennen ottelun alkua. Kummankin joukkueen kannattajajoukot valuivat stadionin porteista sisään jo hyvissä ajoin, ja puolitoista tuntia ennen pelin alkua, kun Slovenian pelaajat tulivat puvut päällä ottamaan tuntumaa kentän pintaan, Slovenian jo hyvin täyttynyt fanipääty osoitti suosiotaan korvia raastavalla metelillä. Portugalilaiset eivät kuitenkaan jääneet yhtään huonommaksi, kun heidän suosikkinsa saapuivat kymmenen minuuttia myöhemmin haistelemaan nurmen tuoksua ja vallitsevaa tunnelmaa kirkkaan vihreissä verkka-asuissaan.

Odotukset olivat korkealla hienoa pudotuspeliottelua varten, eikä se pettänyt.

Jo ensimmäisillä minuuteilla päästiin nauttimaan upeista suorituksista, kun ensin Bernardo Silva ja Bruno Fernandes orkestroivat maalipaikan, jonka Zan Karničnik kuitenkin siivosi juuri ennen kuin Raphael Leão ehti palloon. Vain hetkeä myöhemmin Leão pääsi kääntymään pallon kanssa ja käynnisti vaarallisen vastahyökkäyksen, joka kuitenkin kuivui kokoon Cristiano Ronaldon huonon kosketuksen myötä.

Ronaldo oli monellakin tapaa ensimmäisen puoliajan seuratuin hahmo. Huolimatta siitä, että hänen tähtensä on hiipumaan päin, ei ole kysymystäkään siitä, kuka on edelleen Portugalin kannattajien suosikki ja raikuvimpien suosionosoitusten saaja. Yhtä lailla Ronaldo oli Portugalin hyökkäyspelin kiintopiste; majakka, jota muut pelaajat hakivat kerta toisensa jälkeen.

13 minuutin pelin jälkeen Ronaldo pääsi ensimmäiseen maalipaikkaansa, kun Silva lähetti upean keskityksen. Portugalin kaikkien aikojen pelaajan ponnistus ei kuitenkaan osunut aivan nappiin ja pallo lipui ohi korkeintaan sentin päässä hänen otsastaan. Kaksikymmentä minuuttia myöhemmin keskittäjänä oli Vitinha, mutta lopputulos oli sama: Ronaldo ehti jo tuntea osuneensa palloon, vai todetakseen osuman jääneen liian hennoksi ja maalin jääneen vain millien päähän.

Ronaldon jälkeen Portugalin toiseksi näkyvin pelaaja, Leão, hankki joukkueelleen vapaapotkun loistavasta paikasta. Ronaldo otti isännän elkein paikkansa laukojana, ja onnistuikin lähettämään viuhuvan kudin, joka painui rimaa hipoen Slovenien maalin yli. Vain muutamaa minuuttia myöhemmin Ronaldo asettuu laukomaan uutta vapaapotkua, tälläkin kertaa Leãon hankkimaa. Kulma on kuitenkin armottoman pieni, ja tämä yritys karkaa lähemmäksi vitsiä kuin kunnin maalipaikkaa. Ronaldon merkitys, niin positiivinen kuin negatiivinen, näkyy jo selvästi.

Toki 45 minuutin aikana muutama muukin pelaaja ehti esitellä omaa osaamistaan. Viisi minuuttia ennen taukoa Slovenia käänsi nopean vastahyökkäyksen, ja vain Nuno Mendesin mahtava katko esti Petar Stojanovićin syötön päätymistä loistavassa maalipaikassa olleelle Andraž Šporarille. Viisi minuuttia myöhemmin hieman vastaava yritys nähtiin toisessa päässä, kun Leão punnersi itsensä väkisin laidalta ja löysi toisesta aallosta João Palhinhan, jonka matala laukaus kimposi tolpasta maalipotkuksi.

Toisella jaksolla vauhdikkaan pelin tempo hieman laski. Portugalin hallinta kuitenkin jatkui. Heti tauon jälkeen João Cancelon upea yksilösuoritus oli tuottaa Portugalille hyvän maalipaikan, mutta viimeinen syöttö oli huono ja tilanne kuivui kasaan. Varttia myöhemmin Cancelo esitti taituruuttaan uudestaan, mutta Bruno Fernandesin jatko laitapuolustajan syöttöön oli sen verran heikko, ettei Vitinha päässyt kunnolla ampumaan.

Vajaan tunnin kohdalla Ronaldo pääsi vihdoin testaamaan Jan Oblakin refleksejä, kun Cancelo hankki vapaapotkun loistopaikata. Laukaus oli painava, mutta suuntautui liiaksi päin slovenialaisvahtia, eikä tällä ollut aitoja vaikeuksia.

Samalla, kun Portugalin hyökkäys olisi tarvinnut lisää liikettä ahdistaakseen kunnolla Slovenian väsynyttä puolustusta, alkoi Ronaldon muutenkin heikko liike heikentyä entisestään. Portugalin pelissä alkoi näkyä karulla tavalla se, että silloin, kun Ronaldo ei tee maaleja, on hän vain pelaaja, joka ei tee elämää vastustajan puolustajille riittävän vaikeaksi.

Toisen puoliajan edetessä Slovenian pelisuunnitelma alkoi saada lihaa luidensa ympärille. Joukkue oli onnistunut turhauttamaan ja tylsyttämään Portugalin aluksi niin vaaralliselta näyttäneen hyökkäyspelin, ja onnistui hiljalleen löytämään toivomiaan vastaiskun paikkoja. Tunnin pelin jälkeen Benjamin Šeško ehti jo karata ohi Pepen, mutta konkaripuolustaja onnistui horjuttamaan Slovenian nuorta tähteä sen verran, ettei tämä saanut kunnollista vetoa aikaan. Hetkeä myöhemmin Šporar oli karata läpiajoon, mutta Diogo Costa puolusti tilaa hyvin ja siivosi selustaan pelatun pallon.

Varsinaisen peliajan viimeisellä minuutilla tunnuttiin näkevän jonkinlainen käännekohta, ei vain tämän pelin, vaan koko jalkapallohistorian, kannalta, kun Ronaldo pelattiin vasemmalta laidalta puolittaiseen läpiajoon. Aikanaan jokaisen vastaavan mahdollisuuden hyödyntänyt hyökkääjä onnistui kuitenkin vain ampumaan pallon suoraan Oblakin syliin.

Vaikkei ollut kysymystäkään siitä, kumpi oli ollut ottelussa parempi joukkue, siirryttiin jatkoajalle silti Slovenian ollessa huomattavasti tyytyväisempi pelin etenemiseen.

Aivan ensimmäisen jatkoaikapuoliskon lopussa tuo tyytyväisyys koki kuitenkin kovan kolauksen. Vaihdosta kentälle tullut Diogo Jota pääsi juoksemaan vauhdilla kohti Slovenian huonossa tasapainossa ollutta puolustusta ja päätti, yhdessä hyvin symbolisessa hetkessä, laidalla vapaana olleelle Ronaldolle syöttämisen sijasta yrittää ratkaisua itse. Jaka Bijol joutui rikkomaan Liverpoolin hyökkääjää ja pallo komennettiin pilkulle.

Ronaldo asteli tuttuun tapaan pallon taakse. Oliko narratiivi sittenkin kääntymässä? Oliko Ronaldo, yksi jalkapallohistorian rutinoituneimmista rankkarien vetäjistä, viemässä maansa sittenkin puolivälieriin?

Ronaldon pilkku ei ollut huono. Mutta Oblakin torjunta oli vielä parempi. Ja niinpä maalijuhlien sijasta vasta 21-vuotias Francisco Conceição joutui taukovihellyksen saapuessa lohduttamaan epäonnistumisensa takia itkevää 39-vuotiasta joukkueensa kapteenia.

Myös Portugalin päävalmentaja Roberto Martinez näytti neuvottomalta. Hän oli jo vaihtanut Jotan Vitinhan tilalle ja Conceiçãon Leãon tilalle tuodakseen hyökkäykseensä uutta puhtia. Mutta hän ei voinut ottaa pois Ronaldoa. Ja niin kauan kuin Ronaldo pelaisi, olisi Portugalin hyökkäykseen hyvin vaikea keksiä uutta vaihdetta. Lopulta Martinez päätti vain jatkaa samaan malliin uusilla kasvoilla. Rúben Neves korvasi Pepen ja Nelson Semedo Cancelon, mutta ilman merkittävää vaikutusta.

Kaikesta huolimatta Portugali sai kuitenkin kiittää onneaan, että se selvisi rangaistuspotkuihin asti. Kun 115 minuutttia oli pelattu, hukkasi 41-vuotias Pepe, EM-kisahistorian vanhin pelaaja, käsittämättömästi pallon alimpana miehenä ja Šeško karkasi läpiajoon. Costa kuitenkin piti pelin tasoissa upealla jalkatorjunnallaan.

Rankkarikisassa Ronaldo osoitti henkistä kovuutta toimimalla Portugalin ensimmäisenä laukojana, ja upottamalla pallon varmasti maaliin. Jälleen kerran Oblak oli hyvin mukana, mutta tällä kertaa veto oli riittävän tarkka. Ja kun Costa, Portugalin suurin sankari jatkoajalla, nousi jälleen ratkaisijaksi torjumalla käsittämättömästi kolme Slovenian rankkaria putkeen, oli peti pedattu portugalilaisten voitolle.

Portugali voitti, mutta tällä kertaa Ronaldosta huolimatta, ei Ronaldon ansiosta. Joukkueen kannalta kenties merkittävämpää kuitenkin on, että sillä on nyt uusia ratkaisupelaajia, joihin se voi luottaa tiukoilla hetkillä. Tänään sen suurin ratkaisupelaaja oli vasta 24-vuotias Costa, jonka ansiosta hyökkäyspelinsä kanssa takkuillut Portugali, ja kenties viimeisiä arvokisojaan pelaava Ronaldo, saavat vielä jatkaa EM-kullan metsästystä.

Pitkin päivää Frankfurtia oli hallinnut urheilujuhlan tunnelma, eikä ottelu pettänyt odotuksia. Waldstadionille ahtautuneet katsojat saivat todistaa ikimuistoista jalkapalloiltaa. He saivat todistaa iltaa, jolloin Portugalin tärkeimmän pelaajan valtikka siirtyi eteenpäin.

Portugali – Slovenia 1-0 rp. (0-0)


Espanja - Englanti