Gareth Southgate sanoo, että Englannin pelaajat pelasivat puolivälierään asti pelokkaasti. Hän toivoo, että henkinen lukko on saatu aukaistua ennen Hollanti-välierää.

Englannin päävalmentaja Gareth Southgate on puskemassa itseään historiankirjoihin. Keskiviikkona EM-kisojen välierässä Hollantia vastaan pelaava Englanti ei ole koskaan onnistunut selviämään arvokisojen finaaliin kotimaansa ulkopuolella. Eikä yksikään valmentaja Englannin historiassa ole luotsannut maata kahteen arvokisojen finaaliin. Jos Englanti voittaa keskiviikkona Dortmundissa, kumpikin näistä faktoista kirjoitetaan uusiksi.

– Emme halua, että menneisyyden painolasti painaa meitä alas. Meidän täytyy kääntää tämä tilaisuus historian muuttamiseen motivaatioksi, Southgate sanoi ottelua edeltävänä päivänä.

Äärimmäisen kovan kritiikin kohteena tänä kesänä ollut Southgate on toki voitettujen pudotuspeliotteluiden otannalla jo nyt Englannin historian ylivoimaisesti menestyinen päävalmentaja. Ennen Southgaten aikaa Englanti oli edennyt 86 vuoden aikana arvokisojen välieriin viidesti. Southgaten aikana Englanti on pelannut kuuden vuoden sisällä neljät arvokisat, joissa se on ollut välierissä kolme kertaa.

Watfordista kotoisin oleva päävalmentaja myöntääkin, että joskus kritiikki tuntuu hieman turhan ankaralta. Hän on kuitenkin yrittänyt kääntää sen posivitiiseksi voimavaraksi.

– Tämä on työ, jossa sinua arvostellaan paljon, ja jossa osaamistasi kyseenalaistetaan enemmän kuin voisi uskoa. En myöskään usko, että on normaalia, että sinua heitellään töissä oluella, Southgate sanoi voittoon päättyneen Sveitsi-puolivälierän jälkimainingeissa.

– Mutta olen onnekas, että elämä on vienyt minua useisiin resilienssiä lisänneisiin tilanteisiin. Se on tehnyt minusta päättäväisemmän. Käytän sitä (kritiikkiä) motivaationa. Tiedän, mihin haluan joukkueen johtaa. Ja heidän pitää nähdä minut vahvana.

Vahvana Southgate on myös pysynyt, ainakin julkisissa esiintymisissään. Englannin päävalmentaja ei ole missään vaiheessa vihjannut, että usko joukkueen tekemiseen tai turnausprosessiin olisi koetuksella, vaikka hyvistä tuloksista huolimatta Englannin pelissä on ollut selviä valuvikoja. Hän kuitenkin toivoo, että puolivälierävoiton jälkeen pelaajat voivat olla hieman vapautuneempia ja pelata kovemmalla itseluottamuksella.

– Siinä on selkeä ero. Ennen puolivälieriä emme voineet sanoa olevamme tyytyväisi siihen, mitä olimme saavuttaneet. Nyt joukkueen asenne on selvästi muuttunut.

– Aikaisemmin pelaajat tuntuivat enemmänkin pelkäävän sitä, mikä voi mennä pieleen. Näin ei ole ollut muutamaan vuoteen. Ehkä se johtui ulkoisista paineista. Mutta nyt pelaajat tuntuvat ajattelevan ennemminkin sitä, mikä on mahdollista ja mitä voimme saavuttaa.

Southgate myönsi, että mielentilan muuttamiseen ja ulkoisten paineiden käsittelyyn on käytetty paljon resursseja turnausmatkan aikana. Päävalmentajan mukaan lyhyessä turnauksessa tulos on se, minkä pitäisi ohjata tekemistä.

– Tanska-ottelun jälkeen, josta saimme pisteen, pelaajat näyttivät olevan suunniltaan. Saimme pisteen, joka käytännössä varmisti pudotuspelipaikan. Kaikki muut joukkueet juhlivat sellaista faniensa kanssa. Me vaivuimme epätoivoon. Minun piti muuttaa, kuinka pelaajat näkivät asiat. Sitä (epätoivoa) toitotettiin ulkopuolelta niin paljon, että se tarttui myös heihin.

Keskiviikkona Southgatella ja hänen joukkueellaan on kuitenkin mahdollisuus korjata yleistä narratiivia. Vaikka Englannin peli ei vieläkään ole silmiä hivelevää, ja vaikka joukkueesta voisi erilaisella pelityylillä saada erilaisia tehoja irti, ei turnausta voi pitää millään tavalla epäonnistuneena, jos Englanti etenee sunnuntaina pelattavaan EM-finaaliin Espanjaa vastaan.

Southgatella on mahdollisuus tehdä moninkertaista historiaa. Hän tietää nyt jo tehneensä historiallista tulosta Englannin päävalmentajana, mutta ei aio tyytyä siihen.

– Nyt välieriemme määrä näyttää jo hieman enemmän siltä, miltä toivomme sen Englannin kohdalla näyttävän. Mutta on toki monta maata, jotka ovat voittaneet EM-kultaa. Me emme ole. Se me haluamme muuttaa.


Espanja - Englanti