Yllätysten maanantai jatkui jalkapallon EM-kisoissa 2024, kun Slovakia kaatoi varteenotettavimpiin mestarisuosikkeihin kuuluvan Belgian. Kurinalaisesti ja intohimoisesti puolustanut Slovakia meni johtoon jo ottelun alkuhetkillä ja jätti Belgian nollille jälleen yhdessä arvokisaottelussa.

Slovakian käsikirjoitus tarjosi raamit

FRANKFURT, Saksa. Belgia osoitti taitotasonsa heti alkuun. Vain kahden minuutin pelin jälkeen Jérémy Doku sai pallon puolen kentän tuntumassa ja purjehti yksin lähes koko Slovakian puolustuksen läpi rajusta repimisestä huolimatta. Viimeine syöttö Kevin De Bruynelle oli kuitenkin heikko, eikä ennakkosuosikki saanut tilanteesta kunnon vetoa aikaiseksi. Kaksi minuuttia myöhemmin Doku pelasi hienolla läpisyötöllä Romelu Lukakun läpiajoon, mutta Belgian kaikkien aikojen maalintekijän kosketus oli louhikkoinen, eikä tilanteesta syntynyt kunnollista maalipaikkaa.

Järisyttävän vauhdikas alku sai jatkoa, kun Slovakia siirtyi täysin yllättäen 1-0 johtoon. Doku pelasi kammottavan harhasyötön lähellä omaa maaliaan, johon Ivan Schranz pääsi väliin. Schranz pelasi ovelan kantapääjätön Juraj Kuckalle, jonka laukauksen Koen Casteels torjui. Irtopallossa oli kuitenkin ensimmäisenä Schranz, joka vei altavastaajan aikaiseen johtoon.

20 minuutin pelin jälken maalivahti Martin Dúbravka aiheutti stadionin yleisilmettä hallinneille slovakialaisfaneille sydämen tykytyksiä menettämällä pallon Leandro Trossardille oman rangaistusalueensa rajalla. Arsenalin hyökkääjän nosto meni kuitenkin hieman yli Slovakian maalin.

Otteluun selvänä altavastaajana lähtenyt Slovakia dominoi ensimmäisen jakson tapahtumia niin kentällä kuin katsomossa. Joukkue onnistui puolustamaan pallolla todella taitavasti ja oli avauspuolikkaalla jopa enemmän palloa pitänyt joukkue. Organisoidun pelin kautta rakennetut maalipaikat olivat vähissä molemmissa päissä kenttää, mikä oli varmasti myös Slovakian tavoitteena. Vauhdikkaan alun jälkeen Belgia ei ollut onnistunut luomaan käytännössä minkäänlaista uhkaa kohti Slovakian maalia. Stadionin äänimaisemasta huolehtivat niin ikään enemmistössä olleet slovakialaiset, jotka hukuttivat Belgian fanit täysin alleen.

Viisi minuuttia ennen taukoa Kucka otti vaikean syötön taitavasti kantapäällä mukaansa ja keskitti Lukáš Haraslínille, joka tykitti suoraan ilmasta. Casteels venyi kuitenkin hienoon yhden käden torjuntaan.

Myös Belgia sai vielä yhden tilaisuuden ennen taukovihellystä. Yannick Carrascon pitkä syöttö tavoitti Slovakian puolustuslinjan takaa Lukakun, joka näytti jo karkaavan maalintekoon, kunnes heikko kosketus palloon vesitti jälleen hyvän maalipaikan.

Sulaako Belgia taas tosipaikassa?

Belgia loi toisen puoliajan ensimmäisen laatupaikan, kun Trossard löysi Lukakun hienosti Slovakian rangaistusalueelta. Dúbravka kuitenkin torjui AS Roman hyökkääjän yrityksen. Seuranneesta kulmapotkusta Lukaku pääsi jo iskemään pallon Slovakian verkkoon, mutta osuma hylättiin videotarkastuksen jälkeen paitsiona.

Dúbravka torjui myös seuraavan tilanteen, kun Trossard pääsi ampumaan kahdestakymmenestä metristä. Seuraavan laukauksen puolestaan torjui Dávid Hancko. Doku loi Belgialle loistopaikan ja vaihdosta kentälle tullut Johan Bakayoko pääsi ampumaan kohti tyhjää maalia Dúbravkan ollessa jo ulkona tilantesta. Jotenkin Slovakian laitapuolustaja ehti kuitenkin peittämään PSV:n pelaajan vedon.

Turhautumisen merkkejä osoittanut Belgia yritti vyöryttää yhtä epätoivoista hyökkäystä toisensa jälkeen kohti Slovakian maalia, kuitenkin ilman mitään merkittävää tulosta. Vuoden 2022 MM-kisojen haamut ja vain yksi tehty maali lohkovaiheen kolmessa ottelussa alkoivat taas nostaa päätään. Etenkin EM-karsintojen maalipörssin voittaneen Lukakun heikot viimeistely-yritykset nostattivat jälleen kysymyksiä kärjen todellisesta tasosta.

Isoissa peleissä usein kuvasta katoava Lukaku oli vielä tuoda Belgian tasoihin. Vaihtopelaaja Loïs Openda voitti oman kaksinkamppailunsa laidalla ja löysn aivan yksin Slovakian boksiin jääneen Lukakun, joka ei enää erehtynyt avopaikasta. Openda oli kuitenkin ottanut pallon kädellään mukaan, eikä maalia hyväksytty.

Slovakia puolestaan pelasi upeasti. Etenkin puolustuslinjan edessä pelannut Napolin Stanislav Lobotka oli omalla paikallaan suorastaan dominoiva. Kenties jopa E-lohkon heikoimmaksi joukkueeksi arvioitu Slovakia otti voitolla tukevan otteen jatkopaikasta, sillä kahdella jäljellä olevalla kierroksella se kohtaa lähtökohtaisesti lähempänä omaa tasoaan olevat Ukrainan ja Romanian.

Belgia ei puolestaan maanantaina nähdynkaltaisella esityksellä tule haastamaan mestaruudesta näissäkään arvokisoissa. Vaikka joukkueen vahvuudet ovat nimenomaan hyökkäyspäässä, on se silti tehnyt vain yhden maalin neljässä edellisessä arvokisojen ottelussaan.

Belgia – Slovakia 0-1 (0-1)

7′ Ivan Schranz 0-1


Espanja - Englanti