Ukraina nousi yhden maalin takaa-ajoasemasta voittoon ja piti mahdollisuuden edetä pudotuspeleihin omissa käsissään. Päävalmentaja Serhiy Rebrovin mukaan pelaajat osoittivat todellista ukrainalaista luonnetta.

Roman Yaremchuk osoitti upeaa tekniikkaa 191-senttiseksi mieheksi, joka on ehkä paremmin opittu tuntemaan härkäpäisyydestään kuin silkkisesta kosketuksestaan. Valenciassa lainalla viime kauden pelannut hyökkääjä kontrolloi upeasti Mykola Shaparenkon pitkän avauksen, joka ei ollut varsinaisesti helpoimmasta päästä, ja ujutti pallon ohi vastaan tulleen Martin Dubravkan tuodakseen Ukrainalle voiton, jota se niin kipeästi kaipasi.

EM-kisojen avausottelussaan Romanian jalkoihin jäänyt Ukraina ei näyttänyt paljon parantamisen merkkejä, kun peli Slovakiaa vastaan Düsseldorfissa alkoi. Anatoliy Trubin, jonka päävalmentaja Serhiy Rebrov nosti joukkueensa avauskokoonpanoon heikon avausottelun pelanneen Real Madridin Andriy Luninin tilalle, oli ainoa syy, miksei Slovakia johtanut ottelua useammalla maalilla jo ensimmäisen neljänneksen jälkeen.

Slovakia oli ottelun alussa suorastaan dominoiva. Kymmenen minuutin sisään Trubin oli ehtinyt jo nollata Lukas Haraslinin hienon laukauksen ja Ivan Schranzin viimeistely-yrityksen avopaikasta. 17 minuutin jälkeen loistavasti aloittantu Slovakia sai kuitenkin palkintonsa, kun pallo jäi – jälleen yhden Trubinin torjunnan jälkeen – Slovakian haltuun ja Schranz voitti puskutilanteessa Oleksandr Zinchenkon vieden maansa johtoon.

Maalin jälkeen Ukraina lopulta heräsi tähän turnaukseen. Artem Dovbyk osoitti omaa henkilökohtaista taituruuttaan, mutta ei onnistunut viimeistelyssä. Oleksandr Tymchyk laukoi puolustajan jalkojen välistä Slovakian maalin tolppaan. Mykhailo Mudryk taisteli itsensä väkisin puolittaiseen läpiajoon, mutta Dubravka onnistui torjunnassaan.

Ottelun suunta kääntyi nopeammin kuin tuuli Suomenlinnassa, ja toisen puoliajan alussa Ukraina tuli tasoihin. Shaparenko jatkoi Ukrainan pelillistä muutosta symboloineen Zinchenkon, joka pelasi todella heikon Romania-ottelun sekä Slovakia-pelin alun, mutta nousi lopulta yhdeksi tämän otteluin parhaimmista pelaajista, keskityksen maaliin ja sai joukkueensa uskomaan.

– Sen jälkeen, kun tasoitimme, aloimme todella uskoa. Maali antoi meille itseluottamusta ja inspiraatiota, ja me vain puskimme eteenpäin. Saimme siitä lisää tahtoa, ottelun parhaaksi valittu Shaparenko sanoi ottelun jälkeen.

Kiri sai täyttymyksensä 80 minuutilla, kun vaihdosta kentälle tullut Yaremchuk vei joukkueensa voittoon ja piti Ukrainan pudotuspelihaaveet elossa. Tuloksen myötä Slovakia ja Ukraina ovat molemmat siinä tilanteessa, että lohkovaiheen päätöskierroksen voittamalla ne ovat varmasti pudotuspeleissä. Ukrainaa veikkailtiin ennen EM-kisoja jopa yhdeksi kisojen mustista hevosista, ja voiton myötä ainakin ajatus siitä on edelleen elossa.

– En voi sanoa, että olisimme pelanneet huonosti Romaniaa vastaan, päävalmentaja Rebrov sanoi pelin päätyttyä.

– Mutta tänään pelaajat näyttivät aivan erilaista tahtoa ja henkeä. Tänään he näyttivät todellisen Ukrainan luonteen. Uskon, että me ansaitsimme tämän voiton. Tämä voitto oli todella tärkeä maallemme, pelaajillemme ja faneillemme. Koko Ukrainalle.

Slovakia – Ukraina 1-2 (1-0)

17′ Ivan Schranz 1-0
54′ Mykola Shaparenko 1-1
80′ Roman Yaremchuk 1-2


Espanja - Englanti